¿Quién lleva la cuenta?: Trabajo, Sanidad y Twitter


Comprendiendo los Números tras el Cambio Climático, el Desempleo y los Juegos Olímpicos.

Por John Allen Paulos, 7 de marzo de 2010.

Como es habitual, la aritmética básica es fundamental para comprender muchas de las noticias más importantes (así como aquellas que no tienen relevancia pública, como el culebrón de Tiger Woods). Lo que sigue es un collage de algunas de estas noticias.

Un problema es que la gente a menudo ve los números más como mera decoración que como fuentes información. En las últimas semanas, por ejemplo, realicé un pequeño experimento con personas que conocí al azar.

Si nuestra ociosa conversación versaba sobre acontecimientos recientes, yo mencionaba un titular que decía haber leído proclamando “Los expertos temen que los costes anuales de la vivienda en los Estados Unidos (alquileres e hipotecas) llegarán a los 20.000 millones de dólares”, continuando con “Imagíneselo, 20.000 millones de dólares al año”.

Normalmente la gente responde lamentándose de la crisis hipotecaria, las ejecuciones de embargos, Wall Street y otras muchas cuestiones. Sólo una persona se dió cuenta de que la cifra de 20.000 millones de dólares es absurdamente pequeña. Una población de 300 millones se traduce en unos 100 millones de inquilinos o propietarios. Si dividimos 100 millones entre 20.000 millones obtenemos que éstos pagarían de media unos 20 dólares anuales de alquiler o hipoteca. !Sólo 20 dólares¡

La Ley de Sanidad

Esta anécdota tiene relevancia en asuntos más importantes como las diferentes propuestas de Ley de Sanidad. Hay diferentes proyectos en consideración, pero cada uno de ellos tiene un coste aproximado de un billón de dólares en 10 años.

Muchas personas se dan cuenta de que este billón es mucho, mucho mayor que 10.000 millones, y concluyen que un billón es una carga fiscal abrumadora. Pero el precio de la guerra de Irak fue también cercano a un billón de dólares en costes directos, y del doble en costes indirectos asociados, sin mencionar a los soldados norteamericanos y civiles iraquíes muertos o gravemente heridos. Uno no necesita ser pacifista o “de izquierdas” para creer que la cobertura sanitaria sería un gasto más beneficioso del que fue la guerra de irak.

Cambio Climático

El cambio climático es otro asunto donde abundan los malentendidos numéricos. Uno de los más sorprendentes es la reacción de algunos políticos, concretamente de los senadores Jim DeMint de Carolina del Sur y de James Inhofe de Oklahoma, que dijeron que las grandes tormentas de nieve que hubo en el este este invierno evidencian que el calentamiento global es una tontería.

Esperaba que esto fuera un infructuoso intento de hacer un chiste, pero Inhofe sugirió que se debería construir un iglú para Al Gore viviera en él, y DeMint colgó en tweeter que debería seguir nevando hasta que Al Gore reconozca que ha sido derrotado.

De nuevo en esta ocasión uno no necesita ser capaz de representar gráficamente y=x+sen(x) para darse cuenta de que un incremento general de las temperaturas medias no evita que existan caídas ocasionales, del mismo modo que alguien con un cáncer terminal se encontrará bastante bien algunos días sin que los médicos revisen su diagnóstico.

Estímulo y Empleo

La Ley de Estímulo y su impacto en la creación de empleo ha sido también lamentablemente malinterpretado, y de una forma parecida. El recién elegido Senador Scott Brown de Massachusetts dijo: “de hecho, no hemos creado ni un sólo nuevo empleo”.

Pero, sea cual sea su opinión acerca del estímulo (yo creo que debería haber sido mayor), un considerable (aunque debatible) número de empleos han sido creados gracias a él. Una pérdida mensual de empleos, menor de la que ha llegado a haber pero aún una pérdida neta, es perfectamente compatible con la creación de muchos puestos de trabajo, así como un medicamento que le hace a uno mejorar algo, aunque no por completo, es una buena opción.

Por cierto, la reciente aportación al estímulo, la Ley de Empleo, cuesta unos míseros (en este contexto) 15.000 millones de dólares, por tanto la mayoría del empleo creado en el último año es el resultado de una débil recuperación natural y del mucho mayor paquete de medidas LRR (la Ley de Recuperación y Reinversión de 2009).

Twitter, el Pequeño Mundo

Permítanme cambiar de tema para hablar de Twitter y otras redes sociales, y del concepto de los seis grados de separación: la idea de que dos personas cualesquiera están relacionadas por una cadena de seis personas como promedio. El número de personas intermedias varía considerablemente dependiendo de las premisas que asumemos.

Un punto de acuerdo establecido es que incluir algunas conexiones al azar entre personas reduce enormemente el número medio de conexiones entre ellas. Por ejemplo, si estás conectado con alguna persona bien relacionada (el Presidente Obama) por una cadena de, digamos, cuatro personas inntermedias, entonces estás conectado con toda la gente que él conozca (por ejemplo, Vladimir Putin) por una cadena de, como mucho, cinco. Las redes sociales desde Facebook hasta Twitter, pasando por Chatroulette, realmente han acercado mucho y de alguna manera han ido reduciendo nuestro mundo a aquello de una aldea global.

Un inconveniente de vivir en una aldea es que todo el mundo tiende a conocer tus asuntos, algo de lo que mucha gente sólo  ahora está comenzando a darse cuenta.

Exsiste legislación sobre privacidad contra Facebook y Netflix, las autoridades italianas demandaron a Google por las imágenes de sus calles en Google Earth. Y, por supuesto, Google fue criticado recientemente por, en un esfuerzo por complementarse con Facebook, lanzó Google Buzz.

Es su primera versión, los usuarios de Gmail eran “seguidos” automáticamente por aquellas personas con las que estaban en contacto con mayor frecuencia. A muchos usuarios de Gmail les preocupaba que sus seguidores pudieran verse entre sí. No es muy difícil imaginar situaciones en las que una persona que corresponde tanto a X como a Y no quiera que X, Y u otros lo sepan. Posteriormente Google cambió algunas configuraciones y eliminó en modelo de seguimiento automático.

(Irrelevante para la privacidad, pero quizá interesante es el número de mensajes de tweeter posibles. Como publiqué recientemente en twitter.com/johnallenpaulos, el número es extremadamente grande: cada mensaje puede ser de 140 caracteres, cada carácter tiene unas 100 alternativas en casi todos los teclados, y por tanto hay 100 elevado a 140 o aproximadamente un googol elevado a 2’8 mensajes posibles, donde un googol, del cual toma su nombre Google, es 10 elevado a 100, un uno seguido de 100 ceros. Por supuesto, casi ninguno de estos mensajes tiene significado).

Puntuación Olímpica

Los Juegos Olímpicos de Invierno han terminado, y las medallas han sido otorgadas. El verlos ha sido alternativamente placentero y descorcentante, y, en el caso del curling, ambas cosas simultáneamente.

Tanta atención y énfasis en qué país fue el “ganador” me resultaba molesto, ya que resulta inconsistente con los principios de los Juegos, y también porque ignora las miriadas de formas en las que se puede hacer el ranking de naciones.

Si el criterio es el total de medallas ganadas, Estados Unidos fue el ganador. Si el total de medallas de oro es el criterio, el ganador fue Canadá. Si tenemos en cuenta la población del un país, muchos países mucho menos poblados, entre ellos Canadá, Alemania, Noruega y algunos otros, batieron a los Estados Unidos (aunque el tamaño máximo de cada equipo nacional es el mismo, los mejores atletas de los grupos mayores serán, en general, mejores que los mejores de grupos más pequeños).

Si nos centramos en la proporción de la población aficionada al deporte, o el dinero invertido en programas de entrenamiento, o en el clima (no hay muchos lugers en Tailandia o India), o cualquier otro número de factores, probablemente podríamos encontrarnos casos en los que otros 10 países serían los ganadores.

Pero, afortunadamente, son los atletas individuales los que ganan y merecen las medallas, no los países.

John Allen Paulos, profesor de matemáticas en la Universidad de Temple, es el autor de los best sellers “El Hombre Anumérico” y “Un Matemático Lee el Periódico”, así como el recién editado en edición de bolsillo “Elogio de la Irreligión“. Su columna “¿Quién Lleva la Cuenta?”en ABCNews.com se publica el primer fin de semana de cada mes.

Copyright © 2010 ABC News Internet Ventures

Lo tradujo, o algo parecido, Javier Oribe Moreno en  El Máquina de Turing.

Esta es una traducción libre, se puede consultar el artículo original aquí.


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