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Matemáticas para detectar camelos: el contraste de hipótesis

Por Javier Oribe para El Máquina de Turing

Imagine por un momento que usted sufre de algún tipo de dolencia crónica no muy grave pero fastidiosa, como por ejemplo jaquecas, dolores de espalda, insomnio o afición a programas de televisión presentados por Jordi González.

Imagine también que un día un amigo de mucha confianza le comenta que una tía suya a la que le pasaba lo mismo se tomó unas perlitas, se puso una pulsera o incluso durmió con una pirámide debajo de su cama, y que desde entonces ha notado una ostensible mejoría. Usted, que ya ha ido en varias ocasiones al médico sin mucho éxito, piensa que no tiene nada que perder y decide probar suerte. Y resulta que le funciona.

Su cabeza o su espalda dejan de dolerle, duerme mejor o deja de ver telebasura. Y todo gracias a un “método de curación” (que a partir de ahora llamaremos el método) que no sólo no está avalado por la medicina, sino que además es objeto de ataque continuo por parte de científicos, escépticos y demás.

¿No funciona y me lo quieren vender, o funciona y no quieren que lo sepa?

Ante una situación así, la mayor parte de las personas suelen adoptar alguna de estas dos posturas:

Opción A: El método funciona y la “ciencia oficial” se equivoca.

Opción B: Si no tiene respaldo científico es porque no se puede afirmar que el método funcione, lo que lo convierte en un fraude.

Para defender su postura, los defensores de la opción A suelen afirmar por ejemplo que existen aspectos de la naturaleza que la ciencia aún no comprende, o que se trata de remedios milenarios que llevan usándose mucho tiempo; y suelen explicar la no aprobación oficial defendiendo que desde ciertos grupos de poder se impide que los “métodos de curación alternativa” lleguen al público. Por otro lado, los defensores de la opción B argumentan que si el método es rechazado por la comunidad científica es porque ha sido puesto a prueba y se ha concluido que no hay manera de saber si lo sucedido se debe simplemente al azar o a un efecto placebo, o bien ni siquiera se ha intentado probar su valía.

Sea cual sea la opción escogida por usted, estaremos de acuerdo en que cualquier argumento a favor de una determinada hipótesis no puede basarse en cosas como “hace mil años que lo sabemos, y por tanto debe ser cierto”, ya que estos argumentos son fácilmente rebatibles (por ejemplo, durante más de mil años los europeos occidentales “sabíamos” que la Tierra era plana y sin embargo es redonda). Así que, tanto si usted defiende la postura A como la B, está obligado a aportar alguna prueba que todos aceptemos como válida para apoyar sus argumentaciones si no quiere que éstas sean consideradas meras opiniones, respetables pero sin mayor valor.

Pero ¿es esto posible? ¿existe alguna manera de encontrar argumentos sólidos, que cualquiera pueda comprobar, y que nos indiquen si la postura correcta ante una situación como la descrita es la A o la B? O, para ser más concretos, ¿hay alguna forma de averiguar si nuestro método es un fraude, o si por el contrario es útil y aun así se rechaza?

La respuesta es sí. Leer más →

¿En qué se equivoca la probabilidad creacionista?

Con esta traducción de un artículo de John Allen Paulos colaboro por primera vez en el blog “La Ciencia y sus Demonios“.

Mientras crece el apoyo al creacionismo aparecen grandes errores en sus argumentaciones.

Por John Allen Paulos, 3 de Septiembre de 2006

Un reciente estudio internacional publicado en la revista Science por el profesor John Miller, de la Universidad Estatal de Michigan, y sus asociados, dice que un número creciente de norteamericanos no creen en la teoría de la evolución. De hecho, una encuesta realizada en 32 países europeos y Japón revela que solo Turquía tiene un porcentaje mayor de ciudadanos que rechazan a Darwin.

El autor atribuye los resultados en Estados Unidos al fundamentalismo religioso, la inadecuada educación científica y a maniobras políticas partidistas. Con respecto a esto último, Miller señala que “no hay ningún partido político mayoritario en Europa ni en Japón que utilice la oposición a la evolución como parte de su ideario político”. Leer más →

Un dragón en mi garaje

Me ha llamado mucho la atención esta carta al director que he encontrado hoy en la edición digital de El Faro de Vigo. Dejo aquí un extracto y el enlace a la carta completa.

Miguel Ángel Mirás Calvo. Facultad de CC.EE. y EE. Departamento de Matemáticas. Universidad de Vigo- Tui

Supongamos que, conversando con usted, yo afirmo que en mi garaje vive un dragón que escupe fuego por la boca. Usted imagina que se trata de uno más de los abundantes cuentos de dragones y, escéptico, replica que le gustaría verlo. Yo le llevo a mi garaje. Usted mira y ve una escalera, unas herramientas oxidadas y una bicicleta vieja, pero ni rastro del dragón. “¿Dónde está el dragón?”, me pregunta. “¡Oh!, está aquí, me olvidé de decirle que es un dragón invisible”. Usted propone que cubra de harina el suelo del garaje para que queden marcadas las huellas del dragón. “Buena idea, pero este dragón flota”. Entonces sugiere usar un sensor de infrarrojos para detectar el fuego invisible. “Buena idea, pero el fuego invisible no da calor.” “Se puede pintar al dragón con un aerosol para hacerlo visible”. “Buena idea, sólo que es un dragón incorpóreo”. Y así sucesivamente.

Lea el resto de la carta aquí.

¿Quién lleva la cuenta?: Trabajo, Sanidad y Twitter

Comprendiendo los Números tras el Cambio Climático, el Desempleo y los Juegos Olímpicos.

Por John Allen Paulos, 7 de marzo de 2010.

Como es habitual, la aritmética básica es fundamental para comprender muchas de las noticias más importantes (así como aquellas que no tienen relevancia pública, como el culebrón de Tiger Woods). Lo que sigue es un collage de algunas de estas noticias.

Un problema es que la gente a menudo ve los números más como mera decoración que como fuentes información. En las últimas semanas, por ejemplo, realicé un pequeño experimento con personas que conocí al azar.

Si nuestra ociosa conversación versaba sobre acontecimientos recientes, yo mencionaba un titular que decía haber leído proclamando “Los expertos temen que los costes anuales de la vivienda en los Estados Unidos (alquileres e hipotecas) llegarán a los 20.000 millones de dólares”, continuando con “Imagíneselo, 20.000 millones de dólares al año”.

Normalmente la gente responde lamentándose de la crisis hipotecaria, las ejecuciones de embargos, Wall Street y otras muchas cuestiones. Sólo una persona se dió cuenta de que la cifra de 20.000 millones de dólares es absurdamente pequeña. Una población de 300 millones se traduce en unos 100 millones de inquilinos o propietarios. Si dividimos 100 millones entre 20.000 millones obtenemos que éstos pagarían de media unos 20 dólares anuales de alquiler o hipoteca. !Sólo 20 dólares¡

La Ley de Sanidad

Esta anécdota tiene relevancia en asuntos más importantes como las diferentes propuestas de Ley de Sanidad. Hay diferentes proyectos en consideración, pero cada uno de ellos tiene un coste aproximado de un billón de dólares en 10 años.

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Albert vs. Carl Sagan

Carl Sagan es probablemente el divulgador de la ciencia más importante del siglo XX, junto con Isaac Asimov.

Me atrevería a afirmar que su obra “Cosmos” ha sido y es una referencia para toda una generación de científicos y divulgadores. Falleció en 1996, y muchos le echaremos siempre de menos.

Dedicado los autores de  “La Ciencia y sus Demonios“.

Felicidades por vuestro trabajo.

Matemáticas 2º de ESO

Blog de matemáticas para los alumnos de 2º de ESO del Colegio Marcelo Spínola

Historias de la Historia

La historia contada de otra forma

Cuentos Cuánticos

Un sitio donde los cuentos de ciencia están contados y no contados al mismo tiempo

El escéptico de Jalisco

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Los Matemáticos no son gente seria

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Francis (th)E mule Science's News

La Ciencia de la Mula Francis. Relatos breves sobre Ciencia, Tecnología y sobre la Vida Misma

El mundo de Rafalillo

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Mati, una profesora muy particular

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Hablando de Ciencia

La Ciencia al Alcance de tu mano

Tito Eliatron Dixit

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Gaussianos

Porque todo tiende a infinito...

La Ciencia y sus Demonios

La primera gran virtud del hombre fue la duda y el primer gran defecto la fe (Carl Sagan)