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Matemáticas para detectar camelos: el contraste de hipótesis

Por Javier Oribe para El Máquina de Turing

Imagine por un momento que usted sufre de algún tipo de dolencia crónica no muy grave pero fastidiosa, como por ejemplo jaquecas, dolores de espalda, insomnio o afición a programas de televisión presentados por Jordi González.

Imagine también que un día un amigo de mucha confianza le comenta que una tía suya a la que le pasaba lo mismo se tomó unas perlitas, se puso una pulsera o incluso durmió con una pirámide debajo de su cama, y que desde entonces ha notado una ostensible mejoría. Usted, que ya ha ido en varias ocasiones al médico sin mucho éxito, piensa que no tiene nada que perder y decide probar suerte. Y resulta que le funciona.

Su cabeza o su espalda dejan de dolerle, duerme mejor o deja de ver telebasura. Y todo gracias a un “método de curación” (que a partir de ahora llamaremos el método) que no sólo no está avalado por la medicina, sino que además es objeto de ataque continuo por parte de científicos, escépticos y demás.

¿No funciona y me lo quieren vender, o funciona y no quieren que lo sepa?

Ante una situación así, la mayor parte de las personas suelen adoptar alguna de estas dos posturas:

Opción A: El método funciona y la “ciencia oficial” se equivoca.

Opción B: Si no tiene respaldo científico es porque no se puede afirmar que el método funcione, lo que lo convierte en un fraude.

Para defender su postura, los defensores de la opción A suelen afirmar por ejemplo que existen aspectos de la naturaleza que la ciencia aún no comprende, o que se trata de remedios milenarios que llevan usándose mucho tiempo; y suelen explicar la no aprobación oficial defendiendo que desde ciertos grupos de poder se impide que los “métodos de curación alternativa” lleguen al público. Por otro lado, los defensores de la opción B argumentan que si el método es rechazado por la comunidad científica es porque ha sido puesto a prueba y se ha concluido que no hay manera de saber si lo sucedido se debe simplemente al azar o a un efecto placebo, o bien ni siquiera se ha intentado probar su valía.

Sea cual sea la opción escogida por usted, estaremos de acuerdo en que cualquier argumento a favor de una determinada hipótesis no puede basarse en cosas como “hace mil años que lo sabemos, y por tanto debe ser cierto”, ya que estos argumentos son fácilmente rebatibles (por ejemplo, durante más de mil años los europeos occidentales “sabíamos” que la Tierra era plana y sin embargo es redonda). Así que, tanto si usted defiende la postura A como la B, está obligado a aportar alguna prueba que todos aceptemos como válida para apoyar sus argumentaciones si no quiere que éstas sean consideradas meras opiniones, respetables pero sin mayor valor.

Pero ¿es esto posible? ¿existe alguna manera de encontrar argumentos sólidos, que cualquiera pueda comprobar, y que nos indiquen si la postura correcta ante una situación como la descrita es la A o la B? O, para ser más concretos, ¿hay alguna forma de averiguar si nuestro método es un fraude, o si por el contrario es útil y aun así se rechaza?

La respuesta es sí. Leer más →

¿Porqué creemos que las catástrofes vienen de tres en tres?

Muerte de celebridades, trifilia y las elecciones en Irán

Por John Allen Paulos, 5 de Julio de 2009

La inesperada muerte de Michael Jackson junto con las muertes de Ed McMahon y Farrah Fawcett en la misma semana revivieron la convicción de algunos de que la muerte de famosos, los accidentes de avión y todas las formas de catástrofes vienen de tres en tres. La persistencia de esta creencia es difícil de explicar teniendo en cuenta que las razones que la argumentan son muy fáciles de rebatir.

Después de todo, cualquier fenómeno recurrente debe ocurrir en grupos de tres. Todo lo que tenemos que hacer es esperar a que ocurra el tercero. Si Michael Jackson no hubiera muerto, simplemente podríamos haber esperado a que muriera otro famoso.

Dado el gran número de personas que elevamos a ese estatus, no nos llevaría mucho tiempo. Billy Mays y Gayle Storm, por ejemplo, han muerto mientras yo escribía esto.

O podemos volver atrás en el tiempo.

Si Jackson no hubiera muerto, entonces los creyentes podrían apuntar hacia las muertes de David Carradine, Ed McMahon y Farrah Fawcett para ilustrar su reivindicación. Esta reivindicación de muertes-de-tres-en-tres es vacía e inútilmente flexible en al menos dos sentidos. No sólo la franja de tiempo está sin especificar, sino que también lo está la definición de celebridad. Leer más →

Las Estadísticas Médicas no Siempre Dicen lo que Parece que Dicen

Desde el Riesgo Absoluto a las Tasas de Mortalidad, Mejores Formas de Presentar Resultados Médicos

Por John Allen Paulos

3 de enero de 2010

Las estadísticas médicas son a menudo mal comprendidas (quizás alrededor de un 72,381672% de ellas).

A veces, se les da la vuelta a propósito. Más a menudo, están expresadas de una forma opaca.

Dada la acumulación de noticias en las últimas semanas sobre los métodos de detección del cáncer (mamografías, pruebas Pap y PSA) y la efectividad de medicinas y complementos (estatinas, tamoxiflen, vitamina D), por no mencionar la focalización de la atención hacia la ley de sanidad, es un buen momento para comentar brevemente unas pocas formas de presentar mejor los resultados médicos. Leer más →

Matemáticas 2º de ESO

Blog de matemáticas para los alumnos de 2º de ESO del Colegio Marcelo Spínola

Historias de la Historia

La historia contada de otra forma

Cuentos Cuánticos

Un sitio donde los cuentos de ciencia están contados y no contados al mismo tiempo

El escéptico de Jalisco

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Los Matemáticos no son gente seria

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Francis (th)E mule Science's News

La Ciencia de la Mula Francis. Relatos breves sobre Ciencia, Tecnología y sobre la Vida Misma

El mundo de Rafalillo

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Mati, una profesora muy particular

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Hablando de Ciencia

La Ciencia al Alcance de tu mano

Tito Eliatron Dixit

"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

Gaussianos

Porque todo tiende a infinito...

La Ciencia y sus Demonios

La primera gran virtud del hombre fue la duda y el primer gran defecto la fe (Carl Sagan)