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Matemáticas para detectar camelos: el contraste de hipótesis

Por Javier Oribe para El Máquina de Turing

Imagine por un momento que usted sufre de algún tipo de dolencia crónica no muy grave pero fastidiosa, como por ejemplo jaquecas, dolores de espalda, insomnio o afición a programas de televisión presentados por Jordi González.

Imagine también que un día un amigo de mucha confianza le comenta que una tía suya a la que le pasaba lo mismo se tomó unas perlitas, se puso una pulsera o incluso durmió con una pirámide debajo de su cama, y que desde entonces ha notado una ostensible mejoría. Usted, que ya ha ido en varias ocasiones al médico sin mucho éxito, piensa que no tiene nada que perder y decide probar suerte. Y resulta que le funciona.

Su cabeza o su espalda dejan de dolerle, duerme mejor o deja de ver telebasura. Y todo gracias a un “método de curación” (que a partir de ahora llamaremos el método) que no sólo no está avalado por la medicina, sino que además es objeto de ataque continuo por parte de científicos, escépticos y demás.

¿No funciona y me lo quieren vender, o funciona y no quieren que lo sepa?

Ante una situación así, la mayor parte de las personas suelen adoptar alguna de estas dos posturas:

Opción A: El método funciona y la “ciencia oficial” se equivoca.

Opción B: Si no tiene respaldo científico es porque no se puede afirmar que el método funcione, lo que lo convierte en un fraude.

Para defender su postura, los defensores de la opción A suelen afirmar por ejemplo que existen aspectos de la naturaleza que la ciencia aún no comprende, o que se trata de remedios milenarios que llevan usándose mucho tiempo; y suelen explicar la no aprobación oficial defendiendo que desde ciertos grupos de poder se impide que los “métodos de curación alternativa” lleguen al público. Por otro lado, los defensores de la opción B argumentan que si el método es rechazado por la comunidad científica es porque ha sido puesto a prueba y se ha concluido que no hay manera de saber si lo sucedido se debe simplemente al azar o a un efecto placebo, o bien ni siquiera se ha intentado probar su valía.

Sea cual sea la opción escogida por usted, estaremos de acuerdo en que cualquier argumento a favor de una determinada hipótesis no puede basarse en cosas como “hace mil años que lo sabemos, y por tanto debe ser cierto”, ya que estos argumentos son fácilmente rebatibles (por ejemplo, durante más de mil años los europeos occidentales “sabíamos” que la Tierra era plana y sin embargo es redonda). Así que, tanto si usted defiende la postura A como la B, está obligado a aportar alguna prueba que todos aceptemos como válida para apoyar sus argumentaciones si no quiere que éstas sean consideradas meras opiniones, respetables pero sin mayor valor.

Pero ¿es esto posible? ¿existe alguna manera de encontrar argumentos sólidos, que cualquiera pueda comprobar, y que nos indiquen si la postura correcta ante una situación como la descrita es la A o la B? O, para ser más concretos, ¿hay alguna forma de averiguar si nuestro método es un fraude, o si por el contrario es útil y aun así se rechaza?

La respuesta es sí. Leer más →

Magnetoterapia: cómo conseguir que a usted le funcione

Colaboración con La Ciencia y sus Demonios publicada el 8 de noviembre de 2010.

La magnetoterapia es una práctica de la llamada medicina alternativa que consiste en la aplicación de campos magnéticos sobre el cuerpo para el tratamiento de algunas enfermedades, o bien para el alivio de dolores crónicos o provocados por algún traumatismo o patología.

Mi intención no es entrar a debatir acerca de si la magnetoterapia sirve para algo o no, principalmente porque mientras no haya estudios rigurosos que apoyen su efectividad, en los que se mida su eficacia mediante experimentos verificables, reproducibles y acompañados de un estudio estadístico serio, tal debate no existe. Lo que me gustaría contarles es que, a pesar de que hasta donde yo sé no hay publicado ningún estudio de estas características, he podido comprobar que, gracias a una sencilla aplicación de matemáticas elementales, sí que hay quien puede haber dado con la manera de demostrar a algunas personas que funciona. O al menos de lograr que se lo crean.

Pero antes que nada permítanme que les ponga en antecedentes. Hace pocos días estaba casualmente hojeando el periódico gratuito “Qué!”, en su edición de Sevilla del miércoles 27 de octubre, cuando me encontré con un anuncio bastante vistoso (ocupaba algo más de una cuarta parte de la hoja) cuyo título rezaba: “Campaña gratuita contra el dolor/otoño 2010: Magnetoterapia contra las dolencias debidas al ritmo de vida actual“.

Como consumidor sensible al marketing que soy, y atraído por el elocuente slogan y por el sugerente color violeta del sobretítulo, me dispuse a leer la letra pequeña del anuncio, encontrando una sencilla explicación acerca de las “virtudes” de la terapia magnética (en la que además se afirmaba que éstas vienen avaladas por “numerosos estudios clínicos”). Pero lo que realmente me ha llevado a la sorprendente conclusión que da título a esta entrada ha sido un recuadro insertado en el propio anuncio, hábilmente coloreado del mismo tono violáceo, en el que se ofrecía “Una oportunidad para probar gratuitamente los beneficios de la magnetoterapia”.

¿Qué tiene esto que ver con algún método matemático que haga funcionar la magnetoterapia? Para explicárselo, permítanme que les ilustre con un ejemplo muy sencillo. Leer más →

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"Usted tiene perfecto derecho a elegir entre conocer las matemáticas o no, pero debe ser consciente de que, en caso de no conocerlas, podrá ser manipulado más fácilmente." John A. Paulos

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